Diferente dos adultos, as crianças usam ambos os hemisférios do cérebro para aprender um novo idioma

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Hemisférios do cérebro

Bebês e crianças pequenas têm cérebros com uma superpotência, de certa forma, dizem os neurocientistas do Centro Médico da Universidade de Georgetown. Enquanto os adultos processam a maioria das tarefas neurais discretas em áreas específicas em um ou outro dos dois hemisférios de seu cérebro, os jovens usam ambos os hemisférios direito e esquerdo para fazer a mesma tarefa. A descoberta sugere uma possível razão pela qual as crianças parecem se recuperar de lesões neurais muito mais facilmente do que os adultos.

O estudo publicado em 7 de setembro de 2020 no PNAS enfoca uma tarefa, a linguagem, e descobre que para entender a linguagem (mais especificamente, processar frases faladas), as crianças usam ambos os hemisférios. Esta descoberta se encaixa em pesquisas anteriores e em andamento, lideradas pela professora de neurologia de Georgetown Elissa L. Newport, Ph.D., ex-bolsista de pós-doutorado Olumide Olulade, MD, Ph.D. e professora assistente de neurologia Anna Greenwald, Ph.D.

“Esta é uma notícia muito boa para crianças pequenas que sofrem uma lesão neural”, diz Newport, diretora do Center for Brain Plasticity and Recovery, uma empresa conjunta da Universidade de Georgetown e da MedStar National Rehabilitation Network. “O uso de ambos os hemisférios proporciona um mecanismo para compensar após uma lesão neural”. Por exemplo, se o hemisfério esquerdo for danificado por um derrame perinatal – um que ocorre logo após o nascimento – uma criança aprenderá a linguagem usando o hemisfério direito. Uma criança que nasce com paralisia cerebral que danifica apenas um hemisfério pode desenvolver as habilidades cognitivas necessárias no outro hemisfério. Nosso estudo demonstra como isso é possível”.

O estudo deles resolve um mistério que tem intrigado clínicos e neurocientistas por muito tempo, diz Newport.

Em quase todos os adultos, o processamento de frases só é possível no hemisfério esquerdo, de acordo tanto com a pesquisa de varredura cerebral quanto com os achados clínicos de perda da linguagem em pacientes que sofreram um derrame no hemisfério esquerdo.

Mas em crianças muito pequenas, é improvável que os danos a qualquer um dos hemisférios resultem em déficits de linguagem; a linguagem pode ser recuperada em muitos pacientes mesmo que o hemisfério esquerdo seja severamente danificado. Estes fatos sugerem que a linguagem é distribuída para ambos os hemisférios no início da vida, diz Newport. Entretanto, a varredura tradicional não havia revelado os detalhes destes fenômenos até agora. “Não estava claro se o forte domínio esquerdo da língua está presente no nascimento ou aparece gradualmente durante o desenvolvimento”, explica Newport.

Agora, usando a ressonância magnética funcional (fMRI) analisada de forma mais complexa, os pesquisadores mostraram que o padrão de lateralização do adulto não está estabelecido em crianças pequenas e que ambos os hemisférios participam da linguagem durante o desenvolvimento precoce.

Redes de cérebros que localizam tarefas específicas para um ou outro hemisfério começam durante a infância mas não estão completas até que uma criança tenha cerca de 10 ou 11 anos, diz ela. “Agora temos uma plataforma melhor sobre a qual podemos entender o dano cerebral e a recuperação”.

O estudo, originalmente conduzido pelos colaboradores William D. Gaillard, MD, e Madison M. Berl, Ph.D., do Children’s National Medical Center, matriculou 39 crianças saudáveis, de 4 a 13 anos de idade; o laboratório de Newport acrescentou 14 adultos, de 18 a 29 anos, e conduziu uma série de novas análises de ambos os grupos. Os participantes receberam uma tarefa de compreensão de sentenças bem estudada. As análises examinaram os padrões de ativação fMRI em cada hemisfério dos participantes individuais, em vez de olhar a lateralização geral em médias de grupo. Em seguida, os investigadores compararam os mapas de ativação de idiomas para quatro grupos etários: 4-6, 7-9, 10-13, e 18-29. Os mapas de penetrance revelaram a porcentagem de indivíduos em cada faixa etária com ativação significativa do idioma em cada voxel de cada hemisfério. (Um voxel é um pequeno ponto na imagem do cérebro, como um pixel em um monitor de televisão). Os investigadores também realizaram uma análise de todo o cérebro em todos os participantes para identificar áreas do cérebro nas quais a ativação da linguagem estava correlacionada com a idade.

Os pesquisadores descobriram que, em nível de grupo, até mesmo crianças pequenas mostram a ativação da linguagem à esquerda. No entanto, uma grande proporção das crianças mais novas também mostra ativação significativa nas áreas correspondentes da hemisfério direito. (Nos adultos, a área correspondente no hemisfério direito é ativada em tarefas bem diferentes, por exemplo, processar emoções expressas com a voz. Em crianças pequenas, as áreas em ambos os hemisférios estão empenhadas em compreender o significado das frases, bem como em reconhecer o efeito emocional).

Newport acredita que “os níveis mais altos de ativação do hemisfério direito em uma tarefa de processamento de sentenças e o lento declínio dessa ativação sobre o desenvolvimento são reflexos de mudanças na distribuição neural das funções da linguagem e não apenas mudanças no desenvolvimento de estratégias de compreensão de sentenças”.

Ela também diz que, se a equipe fosse capaz de fazer a mesma análise em crianças ainda mais jovens, “é provável que veríamos um envolvimento funcional ainda maior do hemisfério direito no processamento da linguagem do que vemos em nossos participantes mais jovens (de 4 a 6 anos de idade)”.

“Nossas descobertas sugerem que o envolvimento normal do hemisfério direito no processamento de linguagem durante a primeira infância pode permitir a manutenção e o aumento do desenvolvimento do hemisfério direito se o hemisfério esquerdo for ferido”, diz Newport.

Os investigadores estão agora examinando a ativação da linguagem em adolescentes e jovens adultos que tiveram um derrame importante no hemisfério esquerdo ao nascer.

Referências

Medicalxpress.com | Children use both brain hemispheres to understand language, unlike adults

Olumide A. Olulade el al., “The neural basis of language development: Changes in lateralization over age,” PNAS (2020). www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.1905590117

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