Como o cérebro processa o medo?

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Os cientistas sabem que as memórias de medo para ratos são feitas na amígdala, uma estrutura em forma de amêndoa no fundo do cérebro. Novas pesquisas mostram que o circuito do medo se estende muito além da amígdala, inclusive ao globus pallidus, um regulador de movimentos Crédito: Li lab/CSHL, 2020

Quando uma criatura assustadora o assusta, seu cérebro pode ativar seu circuito de processamento de medo, enviando seu coração acelerado para ajudá-lo a escapar da ameaça. É também o trabalho dos circuitos de processamento do medo do cérebro ajudá-lo a aprender com a experiência a reconhecer quais situações são verdadeiramente perigosas e a responder adequadamente – de modo que se o susto vier de um duende fantasiado, você provavelmente se recuperará rapidamente.

Em circunstâncias mais terríveis, porém, a resposta do cérebro ao medo pode ser crítica para a sobrevivência. “Ser capaz de temer é a capacidade de sentir o perigo e é a força motriz para descobrir uma maneira de escapar ou ripostar”, disse o Professor Bo Li do Laboratório Cold Spring Harbor.

A equipe de Li está sondando os circuitos cerebrais subjacentes ao medo, usando sofisticadas ferramentas neurocientíficas para mapear suas conexões e provocar como componentes específicos contribuem para o aprendizado do medo. Uma compreensão mais profunda desses circuitos poderia levar a melhores formas de controlar as respostas de medo hiperativas ou inapropriadas experimentadas por pessoas com distúrbios de ansiedade.

Muitos de seus estudos começam com a amígdala, uma estrutura em forma de amêndoa que é considerada o centro para o processamento do medo no cérebro. Enquanto se pensava que a amígdala era dedicada exclusivamente ao processamento do medo, os pesquisadores estão agora ampliando sua compreensão de seu papel. A equipe de Li descobriu que a amígdala também é importante para o aprendizado baseado em recompensas, e como eles rastreiam suas conexões com outras partes do cérebro, eles estão descobrindo uma complexidade adicional. Li disse:

“É importante para a formação de uma memória medrosa, mas também é importante para interagir com outros sistemas cerebrais em um contexto de comportamento diferente. Pensamos que este circuito que descobrimos que desempenha um papel na regulação da memória temerosa é apenas uma ponta do iceberg. É realmente importante para regular a memória temerosa, mas provavelmente também está envolvido em comportamentos mais complexos”.

Li e seus colegas ficaram surpresos ao descobrir recentemente que a amígdala se comunica com uma parte do cérebro mais conhecida por seu papel no controle do movimento. A estrutura, chamada globus pallidus, não era conhecida por estar envolvida no processamento do medo ou na formação da memória. Mas quando os pesquisadores interferiram na sinalização entre a amígdala e o globus pallidus no cérebro dos ratos, descobriram que os animais não aprenderam que um determinado sinal sonoro sinalizava uma sensação desagradável. Com base em seus experimentos, este componente do circuito de processamento do medo pode ser importante para alertar o cérebro “com quais situações vale a pena aprender”, disse Li.

A equipe de Li e colaboradores da Universidade de Stanford relataram descobertas recentes no Journal of Neuroscience.

Referências

Medicalxpress.com | How does the brain process fear?

Jacqueline Giovanniello et al, A central amygdala-globus pallidus circuit conveys unconditioned stimulus-related information and controls fear learning, The Journal of Neuroscience (2020). DOI: 10.1523/JNEUROSCI.2090-20.2020

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